La magia de Graham Potter

El técnico inglés ha cambiado por completo al Brighton

Invierno 2010. Un hombre, con su esposa y primer hijo, llegaban a una pequeña ciudad subártica en Suecia. El frío penetraba hasta los huesos, congelándolo prácticamente todo, excepto las ilusiones de un novato entrenador inglés. Esa pequeña localidad era Östersund. Más conocida por la presencia de los deportes de invierno, allí jugaba un equipo en la cuarta división del fútbol sueco.

Dicho equipo, el Östersunds FK, atravesaba uno de los momentos más bajos desde su fundación en 1996. Ubicada a unos 600 kilómetros al norte de Estocolmo, Östersund no contaba con una tradición o cultura futbolística. La ciudad estaba alejada del equipo, no existía una conexión y parecía que todo iría en picada. Todo eso cambió. El mago Graham Potter llegó y enderezó el rumbo de la historia.

Tiempos de incertidumbre

En su etapa como jugador, Potter se desempeñaba como lateral por izquierda y realmente no fue un jugador demasiado laureado. En sus trece años de carrera, completó 307 apariciones en la Football League y apenas ocho juegos en Premier League con el Southampton. Por falta de oportunidades y al vislumbrar un futuro que pintaba escabroso, decidió dar un paso a un lado y colgó los botines al cumplir la treintena.

Potter trabajó en parte de las actividades de la Universidad de Hull. University of Hull

Dejar las canchas no significó alejarse del fútbol, si no todo lo contrario. Potter se graduó en Ciencias Sociales por la Open University a finales del 2005. En años posteriores, ocupó diversos puestos relacionados al fútbol universitario, particularmente en la Universidad de Hull y en la Universidad Metropolitana de Leeds. Además, formó parte del cuerpo técnico de la selección femenil de Ghana para el Mundial del 2007.

Potter se mantenía en el fútbol universitario, a la espera de algún ofrecimiento por parte de un club inglés. La oportunidad llegaría pero no del lugar esperado. Graeme Jones, amigo de Potter y asistente de Roberto Martínez en el Swansea City, habló con Daniel Kindberg, presidente del Östersunds FK, y recomendó a Potter para el puesto de entrenador.

Un impacto inmediato

Potter trajo magia y éxito a Östersunds. Östersunds FK

El entorno al que llega es bastante negativo, pero aquello no fue impedimento para Graham Potter. El tema del reclutamiento y fichajes fue retador, ya que la ciudad no tenía demasiada historia y fue tarea de Potter el construir y desarrollar una identidad. Buscaban jugadores que habían sido descartados por sus equipos, con una personalidad distinta y dispuestos a ir a la pequeña y aislada Östersund. En ese sentido, Potter reclutó a varios futbolistas ingleses que fueron rechazados por sus equipos.

Dos ascensos consecutivos permitieron jugar en la segunda división por primera vez en su historia, esto en el 2013. Tres años más tarde, volverían a ascender y, a día de hoy, se mantienen en la élite del fútbol sueco; mejor conocida como Allsvenskan. Resumiendo, en 2011 jugaban en cuarta división y cinco años más tarde, estaban en la máxima categoría del fútbol del país.

Además del atractivo juego desplegado en el terreno de juego, Potter tenía un especial interés al tema de cohesión de equipo. Mediante una academia cultural, el club exponía una presentación artística cada año frente a una audiencia; entre las que se incluyen un concierto de rock y un espectáculo del Lago de los Cisnes. Potter utiliza estas actividades como una manera de observar el comportamiento de un jugador fuera de su zona de confort, analizando su respuesta a esa situación y buscar desarrollar las habilidades pertinentes.

La aventura europea

En el 2017 consiguieron su primer gran trofeo al ganar la Svenska Cupen (Copa de Suecia). Dicho logro les otorgó un boleto para la segunda ronda de clasificación para la Europa League 17-18, teniendo que sortear tres eliminatorias para acceder a la fase de grupos. En primera instancia, derrotaron a un gigante turco como el Galatasaray; incluso siendo aplaudidos por la afición turca en Estambul.

El rival en la tercera ronda sería algo más sencillo, derrotando por global de 3-1 al Fola Esch de Luxemburgo. Ya en la antesala de la fase de grupos se toparían con el PAOK griego y la siempre complicada visita a territorio helénico. Dicha eliminatoria acabaría en un empate a tres en el global, pero Östersunds acabaría avanzando por el criterio de los goles fuera de casa. El enorme primer paso había sido alcanzado y el club jugaría en la Europa League.

Fueron sorteados en el Grupo J, compartiendo sector con el Athletic Club, Hertha Berlín y el Zorya Luhansk ucraniano. Sorprendentemente, finalizaron en la segunda posición igualados a puntos con el Athletic Club. Dentro de esta fase, consiguieron victorias en su campo ante el Hertha Berlín y el Zorya Luhansk; para después pagar la visita y sacar puntos en estadios complicados. Se convirtieron en el primer club sueco de la historia en progresar de la Fase de Grupos.

Ken Sema fue un dolor de cabeza para la defensa ‘Gunner’. Östersunds FK

Su rival en los octavos de final sería el Arsenal. Eso significó una importante cobertura mediática por parte de los ingleses hacia el Östersunds, destacando a ese entrenador británico que los tenía jugando por Europa. La ida en suelo sueco terminaría por 0-3 para los ‘Gunners’, pero la vuelta sería para los de Potter por marcador de 1-2. Aún y con la eliminación, el Östersunds dejó un más que agradable sabor de boca y Potter consiguió vencer a uno de los grandes clubes ingleses en su propia casa.

De vuelta a casa

Su notable paso por Suecia le abrió puertas en Inglaterra, de manera que el Swansea City lo ficharía en junio de 2018. Tras solamente una temporada con los ‘Swans’, terminando en una meritoria décima posición, a Potter le llegaría una oportunidad de dirigir en Premier League.

Atraído por el proyecto del Brighton and Hove Albion, Potter firmó por los ‘Seagulls’ para la campaña 19-20. Graham imprimió su estilo en el equipo costero, de manera que fue uno de los mejores conjuntos en salida de balón y transformó a jugadores como Lewis Dunk para ser pilares en la construcción del juego desde el fondo. Logró mantener al Brighton en Premier League y, con una plantilla bien confeccionada con jóvenes como Ben White y fichajes como Lallana, está construyendo un conjunto realmente interesante.

Porque Potter es el ejemplo perfecto de saber dar un paso atrás, crear tu propia historia en otro contexto, salir de la zona de confort y triunfar de una forma increíble. La apuesta de ir a Suecia era arriesgada, pudiendo salir muy mal de mil formas, pero Potter fue valiente y decidió tomar el trabajo. Muchas veces nos sentimos conformes con lo que tenemos, de manera que preferimos no arriesgar por el miedo al fracaso, pero esta historia nos demuestra que siempre hay que estar dispuestos a experimentar y aprender para llegar a ser mejores. Ése es Graham Potter, un hombre que arriesgó y ganó.

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