¿Qué equipos de League One subirán a Championship?

La temporada de la tercera división inglesa llega a la recta final y varios conjuntos se pelean por un puesto en los play-offs

Esta temporada de League One está siendo verdaderamente apasionante. La tercera categoría del fútbol inglés está plagado de clubes históricos y enormes, de tal forma que el cierre de temporada estará sumamente parejo.

A diferencia de Championship, realmente no hay dos equipos asentados en los dos primeras puestos. Sin embargo, el Wigan Athletic sí parece estar en una mejor posición para quedarse con una de esas dos plazas de ascenso directo, e inclusive ser campeones de la categoría. La mayoría de estos equipos jugarán entre siete y ocho partidos en aproximadamente un mes, por lo que la acumulación de partidos será un factor clave.

Lucha por el segundo puesto

Rotherham United

Los ‘Millers’ son un equipo a la baja. Las lesiones han pegado fuerte en el cuadro de Paul Warne y suman una victoria en las últimas cinco jornadas. Vienen de ser goleados en casa por el Shrewsbury Town y están en su peor forma de la campaña. Sumado a la recta final de la temporada, el Rotherham jugará la final del EFL Trophy en unos días y el calendario estará apretado.

Aún tienen que enfrentarse al Sunderland, Portsmouth, Ipswich Town y Oxford United; cuatro equipos que se juegan muchas cosas estas últimas jornadas. Los ‘Millers’ tenían abundante ventaja hace unas semanas pero poco a poco han aflojado el paso, de tal forma que el MK Dons les está pisando los talones.

MK Dons

Es el equipo en mejor forma de la liga, y quizás de todo el fútbol inglés. El club de Milton Keynes suma nueve victorias y tres empates en las últimas doce jornadas, de tal forma que han pasado de pelear por el play-off a desafiar al Rotherham y Wigan por el ascenso directo. El MK Dons, dirigido por el joven Liam Manning, despliega un juego ofensivo admirable y vienen en una racha increíble.

Liam Manning ha hecho un trabajo magnífico. MK DONS

Sus siguientes jornadas son contra equipos asequibles, pero enfrentarán al Sheffield Wednesday, Oxford United y Plymouth Argyle en las últimas fechas del campeonato. La presencia en los play-offs está más que asegurada para el MK Dons pero aún tienen a la mano conseguir el ascenso directo.

Equipos en puestos de play-offs

Plymouth Argyle

Los ‘Pilgrims’ han firmado una temporada sensacional. La campaña pasada eran uno de los equipos recién ascendidos y terminaron en la 18ª posición. Para esta, el equipo del suroeste de Inglaterra pelea por ascender a la Championship. La gran sorpresa del club ha sido el entrenador Steven Schumacher, que se hizo cargo del equipo desde diciembre tras la salida de Ryan Lowe rumbo al Preston North End.

La consistencia y la inteligencia táctica ha sido clave para este equipo, que suele jugar con una línea de tres centrales y un mediocampo versátil y efectivo. Vienen de perder 1-0 ante el Ipswich Town pero hasta antes de ese partido acumulaban seis victorias consecutivas dejando la portería a cero. Tienen el calendario más complicado posible, ya que solamente les restan seis jornadas por jugar. De esos seis encuentros, cinco son ante rivales directos: Oxford United, Wycombe, Sunderland, Wigan y MK Dons.

Oxford United

Los ‘Yellows’ son el equipo más divertido de esta división. Este club ha estado constantemente luchando por subir a la Championship pero simplemente no han sido capaces de dar ese último paso. Son el equipo más goleador de esta temporada y su poderío ofensivo es envidiable. Además tienen a un magnífico entrenador como Karl Robinson que conoce al club y tiene un estilo de juego bien definido.

Suman cinco victorias, un empate y una derrota en las más recientes siete jornadas. También tienen un calendario complicado, ya que aún tienen que chocar ante el Plymouth, Sunderland, MK Dons y Rotherham. La tabla está sumamente apretada y cualquier tropiezo puede significar caerse de la zona de play-offs.

El Oxford United tiene los play-offs a su alcance. OXFORD UNITED FC

Sheffield Wednesday

Este club es uno de los grandes. Los ‘Owls’ tienen la misma cantidad de puntos y de jornadas disputadas que el Oxford United, por lo que actualmente cierran los puestos de play-offs. El cuadro de Sheffield ha ido de menos a más en esta temporada y buscan regresar a la Championship en su primer intento. Este equipo tiene una buena profundidad de plantilla, en la que destaca Barry Bannan, uno de los mejores jugadores de League One.

Vienen de derrotar por 4-1 al Cheltenham Town, ligando cuatro jornadas sin conocer la derrota. Aún tendrán que visitar al MK Dons y al Wycombe Wanderers, en lo que es un calendario, en teoría, módico para certificar un lugar en las semifinales. El Sheffield Wednesday ha crecido enormemente a lo largo de esta campaña y nadie querrá enfrentarlos en una hipotética semifinal del play-off.

Equipos peleando por entrar en play-offs

Sunderland

Los ‘Black Cats’ siguen atascados en esta división. El conocido club del noreste del país ha ido cayendo estrepitosamente en los últimos años y simplemente no logra dar con la tecla necesaria para salir de esta liga. Estuvieron en puestos de ascenso directo por un buen tramo de la temporada, pero sufrieron una racha negativa que terminó con el despido de su entrenador Lee Johnson. Ahora, con el experimentado Alex Neil en el banquillo, querrán meterse en los play-offs.

El Sunderland llega a esta recta final de la temporada con una seguidilla de seis partidos sin perder, producto de tres empates y tres victorias. Están solamente a dos puntos del Sheffield Wednesday con la misma cantidad de jornadas disputadas, por lo que no pueden perder puntos si quieren colarse en esas cuatro plazas. Les queda recibir al Rotherham y visitar Oxford y Plymouth, por lo que el devenir de los ‘Black Cats’ aún está en el aire.

Wycombe Wanderers

Los ‘Chairboys’ no se rinden y quieren volver a Championship. WYCOMBE WANDERERS

Los ‘Chairboys’ no quieren descolgarse de la pelea. El equipo dirigido por Gareth Ainsworth llegó a ser líder de liga en enero, pero poco a poco ha ido cayendo y tuvo una racha negativa de siete partidos sin conocer la victoria hace unas jornadas. Ahora llegan a este último estirón con tres triunfos y dos empates en los últimos cinco encuentros.

Sus siguientes tres jornadas serán ante Doncaster Rovers, Gillingham y Cambridge United, donde los dos primeros equipos pelean por no descender. Además, tendrán partidos en casa ante Plymouth Argyle y reciben al Sheffield Wednesday en la penúltima jornada. El calendario es algo asequible y veremos si Adebayo Akinfenwa puede llegar a los play-offs en la última temporada de su carrera futbolística.

Ipswich Town

Los ‘Tractor Boys’ eran los favoritos a ser campeones al inicio de la temporada. La inversión que realizó este equipo para reforzar la plantilla fue algo nunca antes visto en esta división, al igual que tener a un entrenador experimentado como Paul Cook. Los primeros meses de la temporada fueron paupérrimos y desplegaban un juego sumamente irregular e inconsistente. La temporada del Ipswich Town dio un giro de 180 grados cuando Kieran McKenna, auxiliar de Solskjaer en el Manchester United, fue nombrado técnico.

Este equipo ha jugado mucho mejor desde la llegada de McKenna. Parece que se quedarán cortos para entrar a los play-offs pero aún se aferran a un pequeño atisbo de esperanza. Lo negativo es que llevan 40 jornadas disputadas, por lo que tienen menos partidos para remontar tres posiciones. Aún tendrán que enfrentar a Rotherham y Wigan, pero los otros cuatro rivales son mucho más débiles.

Portsmouth

El ‘Pompey’ es otro de esos equipos históricos y con una dimensión gigante para estar sumidos en la tercera categoría del fútbol inglés. De acuerdo a las predicciones de FiveThirtyEight, solamente tienen un 3 % de posibilidades de entrar a los play-offs. El aspecto positivo es que tienen dos partidos menos que el Ipswich Town y podrían remontar algunos puestos.

El Portsmouth luchará hasta el final por colarse en la promoción. PORTSMOUTH FC

Sin embargo, el Portsmouth no ha demostrado lo suficiente como para lograr tal hazaña de meterse a los play-offs. El cuadro dirigido por Danny Cowley tendría que estar pensando en la siguiente temporada. Su presencia en los play-offs está prácticamente descartada pero matemáticamente siguen con vida. Su calendario no es para nada sencillo y tendrán que remar contracorriente para lograr lo que parece imposible.

Predicción

Como predicción personal, creo que el Wigan Athletic será coronado campeón de la League One 21-22 y certificará su ascenso a Championship. Adicionalmente, pienso que el MK Dons terminará remontando y acompañará a los ‘Latics’ en la segunda división.

En ese sentido, el Rotherham United tendrá que conformarse con los play-offs. Los otros tres equipos que completarán las semifinales serán Plymouth Argyle, Oxford United y Sheffield Wednesday. Finalmente, creo que al Rotherham le pasará factura el mal momento en estas semifinales y será el Oxford United quien acompañe a Wigan y MK Dons hacia la Championship.

Roberto Martínez: «El fútbol es una manera de vivir y no debería ser solo un negocio»

Hablamos con el actual seleccionador de Bélgica sobre su etapa como entrenador en Inglaterra y la actualidad de los Diablos Rojos

Entrevista realizada por Bernardo Mayayo y Alberto Arilla.

Roberto Martínez o ‘Bobby’, como le conocen en Reino Unido, es un entrenador poco común por la precocidad de sus éxitos. Como jugador, salió de su Balaguer natal para ingresar en la cantera del Real Zaragoza, club con el que llegó a disputar unos minutos en la máxima categoría del fútbol español. Regresó nuevamente a su pueblo, situado en Lleida, para jugar en el equipo local. De ahí dio el salto a las islas británicas, de las que ya no se movería en los próximas décadas. Firmó por el Wigan Athletic junto a dos ex compañeros con los que había coincidido en el filial zaragocista: Jesús Seba e Isidro Díaz. El grupo que formarían los tres españoles sería conocido por los ‘Latics’ como ‘The Three Amigos’. Tal fue su impacto en Wigan que en 2005 fue considerado por los fans como el mejor jugador de su historia. Tras un breve periplo en Escocia y su posterior regreso a Inglaterra, con solo 33 años le ofrecieron entrenar al club del que entonces era capitán: el Swansea City galés. Colgó las botas, y empezó una carrera prestigiosa que llega hasta nuestros días.

Pregunta. Su primera experiencia como entrenador es en Swansea. En su primera temporada (07-08) asciende al equipo a Championship como campeón y en la segunda son el equipo revelación, sembrando todo lo que recogerían los galeses en los años posteriores. ¿Cómo definiría los inicios de aquel ‘Bobby’ Martínez?

Respuesta. Como futbolista era un jugador técnico hecho a la escuela del Real Zaragoza. Cuando llegué al Reino Unido vi que su fútbol era mucho más físico y directo que el español, en el cual desarrollé ese aspecto de ser más un entrenador que un jugador. Con 33 años aún estaba en una fase en la que tenía las cosas muy claras, pero se me presentó la oportunidad de entrenar al Swansea. Había sido capitán los seis meses anteriores y conocía a todos los jugadores. Teníamos un proyecto muy bonito con mucha confianza por parte del presidente. Fue increíble la visión que tuvo para darle a un jugador la oportunidad de ser mánager. Esto supone mucho más que ser el entrenador, tienes que llevar asuntos como la filosofía de juego, el presupuesto… Yo tenía muchísimas ganas, las ideas muy claras y la complicidad de los jugadores. Estábamos preparados para cambiar el Swansea City.

‘Bobby’ en su primera experiencia como entrenador. SWANSEA CITY

P. Su buen papel en Gales le hace fichar por el Wigan Athletic, club que conoce muy bien. Los ‘Tics’ apuestan fuerte (abonan al Swansea en torno a 2 millones de libras) y le llega el reto de entrenar en Premier. Después de tres temporadas salvando la categoría, en su último año (2012-2013) logran ganar la FA Cup, pero el equipo termina descendiendo. ¿Cómo vivió ese final agridulce?

R. En esa semana vivimos todas las emociones del fútbol. Ganamos el primer y único gran título de la historia del Wigan a los campeones de Premier (Manchester City), y no pudimos casi ni celebrarlo, porque ese martes teníamos partido contra el Arsenal. Nos jugamos la categoría contra un equipo Champions que llevaba diez días sin jugar, y ahí se consumó el descenso. La final de la FA Cup normalmente es el último evento del calendario, pero en aquella temporada se tuvo que adelantar por la final de Champions que se disputaba en Wembley, y todavía quedaban dos partidos de liga. Fue una Premier en la que terminamos con 36 puntos. En copa, las semifinales y la final se jugaban en Wembley, y eso nos quitó puntos. Pasamos de la alegría más grande al descenso, que te deja muy dolido. Pero ahí está lo bonito del fútbol inglés. Los aficionados saltaron a la calle y nos dejaron muy claro que ganar un título como la FA Cup es algo que pasa una vez en la historia, y descender se puede arreglar ascendiendo al año siguiente. Esto es algo que solo pasa en el Reino Unido. Celebrar el título en el centro de Wigan con toda la afición fue algo histórico.

Roberto Martínez y Watson, autor del gol de la final, posan con la copa. FA CUP

P. Pep Guardiola decía hace poco que no eran necesarias tantas competiciones porque los jugadores acaban exhaustos con tantos partidos. ¿Cree que ese esfuerzo en copa os pasó factura en Premier?

R. Sí, pero no lo cambiaríamos. Nosotros no éramos un equipo preparado para competir en dos o tres competiciones. Nuestro objetivo eran los 34 o 38 puntos que te permiten salvar la categoría. La historia del Wigan es un cuento de hadas, una de esas que inspiran a cualquier institución. Dave Whelan, el propietario, tenía una gran visión. Construyó un estadio de 25.000 personas para un equipo que cogió en cuarta división, logró ascenderlo a Premier y lo mantuvo durante ocho temporadas. Es algo increíble, además, Whelan tiene una historia fantástica con la FA Cup. Jugó la final de esta copa con el Blackburn Rovers en 1960, se rompió la pierna y acabó en el hospital. Cuando se despertó al día siguiente se enteró que habían perdido la copa. Ganarla en 2013 como presidente era cerrar un círculo. Es cierto que no teníamos un equipo preparado para ese nivel y esa fatiga mental, pero no hubiese cambiado la FA Cup por dos o tres puntos más que nos hubieran permitido salvarnos en Premier.

Entrenador y presidente, piezas clave de aquel Wigan. FA CUP

Llegada al Everton, un histórico del fútbol inglés

P. Del Wigan Athletic pasa a entrenar a un histórico de Inglaterra, precisamente el Everton. En su primera temporada, la 13-14, roza los puestos Champions con jugadores como Lukaku y un fútbol espectacular. ¿Cuáles eran las claves para que funcionará tan bien ese equipo?

R. En el momento que empecé a trabajar con estos jugadores me di cuenta de la oportunidad que tenía para mezclar gente joven con muchísimo talento y jugadores con una gran experiencia. Teníamos frescura, ganas de jugar de tú a tú, jugadores jóvenes como Lukaku o Ross Barkley, otros experimentados como Pienaar, Osman, Jagielka o Howard, la pareja Gareth Barry-James McCarthy… Una estructura que te permitía, además, tener a los dos laterales más efectivos de la liga, Leighton Baines y Seamus Coleman. Teníamos una mentalidad muy ganadora y aquel año conseguimos cosas que era muy complicadas como ganar los dos partidos al Manchester United por primera vez desde los 60. Recuerdo la victoria por 3-0 ante el Arsenal que nos metió en puestos Champions. Fue una lástima terminar perdiendo la lucha por esa plaza con ellos, que seguramente tenían más experiencia. Pero ese Everton, con 72 puntos, merecía acabar en puestos Champions. Esa cifra sigue siendo el récord histórico de puntuación en Premier. No era solo un tema técnico y táctico, sino que creíamos poder derrotar a cualquier equipo.

P. En Goodison Park hacen un trabajo muy importante con los jóvenes, tanto de la academia como de fuera. Irrumpen jugadores como Ross Barkley o John Stones, uno de los centrales del momento. ¿Cómo era dirigir a esos dos alumnos aventajados?

R. La academia de Everton se caracteriza por acoger el mejor talento local, mientras que la del Liverpool en esos años empezaba a mirar fuera, firmando gente como Sterling, desde Londres. De alguna forma, la academia ‘Toffee’ tiene una gran experiencia en formar jugadores tanto a nivel profesional como humano. Ross Barkley ya estaba asentado, pero nosotros le dimos un papel importante. Luego han salido otros como Mason Holgate, Tom Davies o Kieran Dowell, que en esos momentos estaban en sus dos o tres últimos años de formación. Por otro lado, el caso de John Stones es muy peculiar: John jugaba en Barnsley de carrilero derecho cuando yo era técnico del Wigan. En ese momento necesitábamos un central, y mi hombre de confianza me dijo que era el jugador que necesitábamos. A mí me sorprendió porque jugaba de carrilero, pero él le veía futuro como central por su pausa con el balón, la gran capacidad de defender en espacios abiertos, el uno contra uno… Ese diciembre estuvimos a punto de firmarle, incluso sus agentes vinieron a nuestra oficina el último día de mercado, pero finalmente fichó por el Everton. A los seis meses, cuando llegué a Goodison Park, Stones era el quinto lateral derecho de la primera plantilla. Es entonces cuando pude trabajar con él y desarrollar eso que veíamos que podía darnos como central. A partir de ahí empezó a convertirse en el jugador que luego sale al City por 50 millones de libras. Sin esa información previa, hubiese sido muy difícil poder verle en su posición actual. Luego volví a coincidir con él en la final de bronce del Mundial de Rusia. Es una de esas historias bonitas que deja el fútbol.

John Stones explotó con Roberto Martínez. EVERTON FC

P. Uno de los jugadores estrella de aquel Everton era un joven Romelu Lukaku, del que es casi se podría considerar un padre futbolístico. Ahora lo entrena en la selección belga, ¿cómo ha sido la evolución del delantero?

R. Para entender a Romelu hay que tener en cuenta que con 16 años ya tenía el cuerpo que tiene ahora y marcaba muchos goles en la liga belga con el Anderlect. En 2011 dio un gran salto firmando por el Chelsea, con grandes expectativas. Después, en su cesión en el West Brom tuvo un nivel muy bueno, y nos encontramos la oportunidad de traerle cedido al Everton. Entonces nos dimos cuenta de su excelsa capacidad para marcar goles, pues ya tenía unos números de crack. A partir de ahí hubo un desarrollo a nivel físico, el poder jugar 90 minutos manteniendo ese nivel. Soy un privilegiado de poder ver en vivo tantos goles de Lukaku, porque la verdad es que marca la diferencia.

Roberto da instrucciones a Lukaku durante un encuentro. EVERTON FC

2016, salto a la selección belga

En 2016 Roberto Martínez salió de Goodison Park y recibió una oportunidad totalmente distinta a lo que había hecho hasta entonces. ‘Bobby’ firmó por la selección de Bélgica, la cual goza de la mejor generación de su historia, con futbolistas muy relacionados a la Premier League. En la actualidad se les puede considerar una de las mejores selecciones del mundo. Un combinado que maneja diferentes registros, capaz de dominar al rival con balón y letal en las transiciones al espacio.

P. ¿Qué influencia tuvo para usted y el combinado belga, a la hora de cerrar su fichaje, su experiencia previa en las islas?

R. En primer lugar, nunca hubiera imaginado dar este paso al fútbol internacional tan joven. Como entrenador llevaba siete años consecutivos en la Premier, más los dos y medio en Swansea. Dar ese salto en solo diez años no era algo que me plantease. En aquel momento había entrenado a tres jugadores belgas (Fellaini, Lukaku y Mirallas), los tres totalmente distintos, pero en la Premier me había enfrentado a Vertonghen, Alderweireld, Courtois, Hazard, Kevin de Bruyne… y ves que esta generación es única, espectacular. Yo estaba totalmente sorprendido de que en un país de 11 millones de habitantes hubiera ese talento en una misma generación. Poder trabajar con este grupo era algo que me apetecía muchísimo. Por otro lado, los dirigentes de la selección belga querían alguien que tuviera el conocimiento de la liga británica para sacar esa intensidad, y a partir de ahí ser una voz neutra. Bélgica es un país especial: cuenta con tres lenguas oficiales, hay mucha diversidad, existe esa tensión entre valones y flamencos y a veces es muy difícil hacer ver que tus decisiones son solo futbolísticas cuando formas parte de una de las dos regiones más influyentes. Ser un entrenador español y neutral hace que todas mis decisiones, por difíciles que sean, sean puramente futbolísticas. Eso ha sido una gran ventaja y ahí se demuestra que un proyecto que era de dos años, con el objetivo de clasificar al Mundial de 2018, se ha convertido en otro de cinco con mayores aspiraciones.

Martínez durante una sesión de entrenamiento. RBFA

P. En Bélgica viene jugando con tres centrales, pese a que en su carrera había desplegado principalmente defensas de cuatro jugadores. Este sistema siempre ha sido tildado de conservador, pero en la actualidad vemos varios ejemplos de equipos punteros con un buen juego de ataque a partir de este dibujo (Atleti, Barça, Chelsea, Inter, RB Leipzig, últimamente el Real Madrid, etc.). De hecho, Simeone ha ‘copiado’ el rol de Carrasco en la selección para su Atleti. ¿Cuáles son las ventajas de jugar con este sistema?

R. Es cierto que en los clubes en los que he estado he utilizado más la defensa de cuatro, pero en los momentos más exitosos que tuvimos, como la FA Cup con el Wigan, jugábamos con tres centrales. Es un sistema que tiene que tener relación muy directa con tus jugadores, aunque no creo que haya dibujos que te den ventajas tácticas. En mi primer partido con la selección belga quise continuar con el 1-4-2-3-1 con el que venían jugando, nos tocaba enfrentarnos a España y perdimos 2-0. Ellos fueron muy superiores, mucho más de lo que reflejó el marcador. Ahí me di cuenta que nosotros teníamos cuatro centrales de un nivel excepcional (Kompany, Vermaelen, Vertonghen y Alderweireld), pero no teníamos laterales de ese mismo nivel. Fue una solución para intentar ver a Yannick Carrasco en esa posición, un futbolista con el que disfruto muchísimo. La banda izquierda de Bélgica había sido siempre de Eden Hazard y la única forma para sacar rendimiento a los dos jugadores era desplegar un 1-3-4-3 con carrileros dinámicos, desequilibrantes y con resistencia para defender toda la banda. Es un sistema que antes no se veía mucho y en los últimos cuatro años está siendo más común. Todo depende de cómo utilizas a los carrileros, cómo presionas, dónde defiendes… Para jugar con este sistema necesitas a los jugadores adecuados. Arriba tenemos a Lukaku, el propio Hazard, De Bruyne, Mertens o Doku, quienes requieren una buena estructura de equipo, pues son futbolistas que necesitan tiempo y espacio con el balón. En resumen, la respuesta de los tres centrales es para que tengamos una buena solidez defensiva, ya que nuestra forma de juego está basada en el ataque y en tener situaciones de uno contra uno.

La selección de Bélgica en el Mundial 2018. RBFA

P. Hablando de nombres propios dentro de ese sistema, Bélgica tiene jugadores excepcionales, pero varios son top mundial: Courtois, Kevin de Bruyne o Hazard, que está atravesando un mal momento. ¿Qué le está pasando a Eden estos dos años para que no termine de arrancar?

R. Estoy totalmente de acuerdo con lo que decís. Kevin ha sido el ‘playmaker’ más importante en el mundo del fútbol en estos dos últimos años. Es ese tipo de futbolista que ralentiza el juego para ejecutar su pase, pero él lo hace de una manera que no es normal. Él maneja el tempo de cada partido. En el caso de Eden, ha tenido muy mala suerte con las lesiones desde que llegó a Madrid. Yo creo que todas ellas vienen del mismo problema y es una situación muy difícil para él, pues nunca había tenido grandes problemas físicos. En ocho años con el Chelsea solo se perdió 20 partidos, y eso que es una de las ligas más físicas para los jugadores de ataque. Su etapa en el Madrid está siendo muy triste por no poder verle disfrutar de su fútbol, ya que es un jugador muy alegre, que toma riesgos con una capacidad brutal de desequilibrio. Ha sido una pena, pero quiero ser positivo. Jugar unas semis de Champions contra el Chelsea y competir por LaLiga podría ser una forma muy buena de coger sensaciones y disfrutar de nuevo.

P. ¿Cómo se encuentra anímicamente? ¿Ha podido hablar con él recientemente?

R. Sí, pudimos verle en el último parón internacional y estuvo muy bien a nivel de sensaciones, de poder trabajar duro para prepararse bien. Pero ya sabéis que el futbolista nunca puede estar bien si no está en el terreno de juego. En este sentido es bastante frustrante, su sueño era jugar en el Real Madrid y hasta ahora no ha podido demostrar su nivel. Por edad está en el mejor momento de su carrera, y cuando esté físicamente bien, estoy convencido de que la afición del Real Madrid va a disfrutar muchísimo.

Hazard y De Bruyne, dos pilares de ‘Les Diables Rouges’. RBFA

Futuro a medio plazo y opciones para la Euro

P. En cuanto a su futuro, hace relativamente poco renovó con la selección belga hasta el Mundial de 2022. ¿Se ve regresando después a la Premier League?

R. En el fútbol nunca se puede pensar a corto plazo, y ahora estoy centrado en la selección. Estar en esta situación de poder disfrutar de un Mundial, de una Eurocopa y de esta generación es muy gratificante. No miro más allá, pero sí que es verdad que en unos años me gustaría volver al trabajo de club.

P. Bronce en su primer Mundial, solo cuatro derrotas desde su llegada… ¿Se ve como uno de los favoritos en la próxima Eurocopa?  

R. Es curioso porque en el fútbol internacional tienes dos participaciones: las convocatorias durante la temporada y el periodo de torneo. Los ránquines mundiales son los que te dan esa consistencia. En los últimos tres años Bélgica ha estado número 1, como consecuencia de la implicación de esta gran generación. A nivel de torneo hemos crecido mucho en este tiempo, tenemos más opciones, pero esta Euro va a ser impredecible. Hay jugadores que van a llegar tras disputar más de 60 y 70 partidos, la mayoría van a estar por encima de los 4.000 minutos. Además, es muy difícil de predecir cómo se comportan las selecciones jugando delante de su público, al ser multisede. Estamos contentos de formar parte de esos seis combinados que pueden competir con cualquiera, y los detalles que marquen la diferencia van a ser mínimos. Si ya vimos muchas sorpresas en el Mundial de Rusia, este verano me espero muchas más. Espero una competición muy nivelada y de un nivel excepcional.  

Roberto Martínez celebra con Thierry Henry, su segundo, un gol de Bélgica en el Mundial. RFBA

P. Con el revuelo mediático que se ha generado en los últimos días en torno a la Superliga, con Ceferin llegando incluso a amenazar a los jugadores que la disputasen con prohibirles su participación en la Eurocopa y el Mundial, ¿cuál es su opinión sobre esta nueva competición? ¿Cómo puede llegar a cambiar el panorama futbolístico?

R. Yo creo que esto es una de las consecuencias de la dificultad que ha supuesto la pandemia para el mundo del fútbol en general. Una consecuencia de las emociones que se han tenido que mantener durante estos meses, pero trae una gran oportunidad para sentarse a hablar, para ver qué es lo que el fútbol necesita. Es un buen momento para mejorar este deporte, no solo a nivel profesional, sino a nivel de desarrollo, sin olvidar el fútbol amateur. No olvidemos que el fútbol es una manera de vivir, y no debería ser solo un negocio. Es una buena oportunidad para que FIFA, UEFA, las ligas y los líderes de esta nueva competición se sienten en una mesa, y de alguna manera entender lo que necesita el fútbol para que salga más fuerte tras estos últimos 16 meses. Esperamos que la Eurocopa traiga un poco de luz y felicidad, con estadios medio llenos. Es, en ese sentido, la competición internacional más importante que hemos tenido nunca.

Los 7 mejores ecuatorianos de Premier League

Una lista de los mejores jugadores de Ecuador que han pasado por la primera división inglesa

La Premier League siempre ha sido un espacio para que muchas estrellas latinoamericanas brillasen en sus terrenos de juego. Es así, como hasta jugadores muy poco conocidos en el medio europeo han tenido la oportunidad de ganarse un nombre en el fútbol inglés. Unos marcaron historia, otros pasaron sin pena ni gloria por los reflectores ingleses. En este artículo recordaremos a los mejores futbolistas ecuatorianos de Premier League.

Antonio Valencia

Cuando en los pasillos de Old Trafford suena el nombre de Antonio Valencia muchos lo asocian con la velocidad y el coraje que un jugador pueda representar. Formado en las canteras del Club Deportivo El Nacional de Ecuador, Valencia empezó su peregrinaje en el Wigan, luego de ser considero uno de los mejores jugadores jóvenes por la FIFA.

Durante el mundial de Alemania 2006 Valencia mostró cualidades que enamoraron a los directivos de los ‘Latics’. Su zancada, carácter, fuerza y amor por el juego fueron los pilares fundamentales que sostuvieron a Valencia a lo largo del torneo. Un jugador que recorría toda la cancha de banda a banda, sirviendo como defensa, nexo y creación, Valencia llegó al Wigan a demostrar su calidad.

Antonio Valencia en su presentación con el Wigan. PREMIER LEAGUE

Con el Wigan jugó 89 partidos entre 2006 y 2009 anotando siete goles y repartiendo diez asistencias. Nada mal para un jugador que estaba en un terreno desconocido para los ecuatorianos, solamente representados por Ulises de la Cruz (Aston Villa). Sin embargo, el 30 de junio de 2009 Sir Alex Ferguson lo llevó al Manchester United, donde daría el verdadero salto de calidad alcanzando dos Premier League, tres Comunity Shield, una FA Cup y dos Copas de Liga. Además, sería subcampeón de Champions League y campeón de Europa League.

Sus números no fueron tenidos en cuenta, puesto que después de la época de Ferguson tuvo que demostrar su valía ante Moyes y Van Gaal. Ambos entrenadores no confiaron en el ecuatoriano, incluso lo relegaron a otra posición lejos de lo habitual. Sin embargo, en toda su carrera con los ‘Red Devils’ marcó 25 goles y dio 62 asistencias en 339 partidos.

Ulises de la Cruz

Otro de los viejos conocidos por Premier y la afición de sus clubes es Ulises de la Cruz. Otro jugador dominante de banda derecha, quien durante más de cinco temporadas fue un habitual en cada jornada de fútbol inglés.

Desde 2002 hasta 2004 tuvo su momento de gloria en Villa Park. ECUAGOL

Pese a que estuvo en tres equipos ingleses, donde más se le recuerda es en el Aston Villa. Disputó 99 partidos en el conjunto villano anotando únicamente dos goles. Aunque es cierto que se le recuerda con cariño, tuvo su momento de presión. En el año 2005 la afición recriminaba mucho sus fallos, debido a que fue usado en una posición distinta a la suya. A pesar de contar con el respaldo del entrenador de turno, la confianza se rompió entre el jugador y la afición.

Agustín Delgado

Pasamos del cielo al infierno. Delgado fue referente con la selección ecuatoriana y en parte del fútbol de su país, pero su fichaje por el Southampton fue un desastre. Firmó en 2002 luego de un más que excelente paso por el Necaxa de México, llegando como un delantero promesa para los ‘Saints’. Sin embargo, la falta de predisposición del jugador y paciencia del entrenador, propiciaron que muriese la ilusión.

Delgado disputa un balón aéreo con un rival. PREMIER LEAGUE

Según varias fuentes, el jugador tuvo una negativa para aprender a hablar inglés, cosa que incomodó a la parte técnica. Esto hizo que el entrenador Gordon Strachan en ocasiones perdiese la paciencia y fuese tajante en sus declaraciones diciendo: «Tengo cosas más importantes que pensar. En casa hay un yogur cuya fecha de caducidad es hoy. Esa puede ser mi prioridad antes que Agustín Delgado». En su accidentada estancia en el Southampton jugó 15 partidos, anotando solo dos goles, uno en Premier y otro en Copa de Liga.

Felipe Caicedo

El ariete ecuatoriano ha sido otros de los trotamundos del fútbol que ha estado en la Premier. ‘Felipao’ fichó por el Manchester City, procedente del Basilea suizo, llegando como una de las promesas mediáticas de los ‘Skyblues’. Pero la realidad fue distinta, pues estuvo de cesión en cesión. Aun así, pudo completar 25 partidos y anotar siete goles en el conjunto de Manchester.

Felipe Caicedo celebra un gol en el Etihad. MANCHESTER CITY

Enner Valencia

Luego de una excelente participación en el mundial Brasil 2014, llegó al West Ham United. Debido a su gran rendimiento en el torneo más prestigioso a nivel mundial y a su capacidad goleadora, pisó Londres con toda la ilusión de convertirse en el ariete de los ‘Hammers’.

Pese a que tuvo confianza en su primera temporada jugando la mayoría de partidos, el delantero ecuatoriano no pudo despuntar en el club londinense. Con el tiempo se fue quedando sin opciones, lo que obligó a que fichara por el Everton. Sin embargo, tampoco tuvo la oportunidad suficiente de demostrar su valía.

Pese a ser un delantero de alto nivel, la Primer League no fue su lugar ideal. WEST HAM UNITED

En West Ham jugó 68 partidos, anotando diez goles y dando siete asistencias. En el Everton tuvo 23 participaciones, anotando tres goles y dando dos asistencias. Quedó en deuda con ambos clubes debido a la ilusión que generó su llegada.

Jefferson Montero

Otro de los referentes de la selección y por ende, del fútbol ecuatoriano que estuvo en la Premier fue Jefferson Montero. Un jugador de gran velocidad, regate y precisión en pase que al igual que Enner Valencia llegó desde México luego de Brasil 2014. Pese a que la selección ecuatoriana no tuvo un buen mundial, estos referentes impresionaron a los galeses.

Montero tuvo un comienzo explosivo con el Swansea, brindando buenas asistencias a su compañeros, desborando con velocidad a sus rivales. Pero surgió un problema en el jugador ecuatoriano: tras unos malos partidos perdió la confianza y comenzó a no levantar cabeza para asistir a sus compañeros. Esto hizo que se volviera predecible en su juego, cosa que permitió que sus rivales conocieran sus intenciones. En los ‘Swans’ Montero disputó 76 partidos, anotó dos goles y dio 13 asistencias entre 2014 y 2017 y en la temporada 18-19.

Aspiraba ser el dueño de la banda izquierda, pero la falta de técnica truncó sus sueños. SWANSEA CITY

Christian Benítez

El ‘Chucho’ Benítez fue otro de los jugadores que más emoción le dio al fútbol ecuatoriano. Lleno de carisma y de una técnica prodigiosa, el delantero triunfó en su país y en el fútbol mexicano durante muchos años. Fue esa experiencia en el fútbol mexicano la cual le abrió las puertas al viejo continente. Luego de ganar el apertura con el Santos Laguna en 2008, recaló en el Birmingham City.

Se le recuerda con cariño en Birmingham. Tras su fallecimiento, su nombre sigue vigente. BIRMINGHAM CITY

Nunca le faltaron ganas por desplegar su fútbol, sin embargo las oportunidades de anotar no se dieron. Pese a ello, siempre dejaba detalles de calidad en cada partido. En 36 encuentros anotó cuatro goles y brindó siete asistencias, números bajos, pero con una calidad enérgica que influía en el equipo.

Es así como una liga tan exigente como la Premier puede hacerte brillar o dejarte en el olvido. Pero de una cosa sí podemos estar seguros: si demuestras actitud, pasión y ganas, la calidad es otra cosa. Porque el fútbol inglés es intensidad, garra y fuerza, por eso jugadores como Antonio Valencia, Ulises de la Cruz, Caicedo y Benítez son recordados con cariño pese a no ser grandes estrellas.

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